Bill Gates: “Così batteremo il coronavirus”

La visione dell’imprenditore che con la sua Fondazione sta investendo per la lotta al covid-19

Nel 2015 nel corso di un “Ted Talks” Bill Gates, imprenditore e filantropo, fondatore di Microsoft, avvertiva che l’umanità e in particolare i Paesi più avanzati avrebbero dovuto investire piuttosto che in armi in sistemi di prevenzione per fronteggiare possibili prossime epidemie, molto più pericolose di una guerra. Adesso con la sua Fondazione sta investendo per combattere il Covid-19.

Sul suo sito gatesnotes.com ci racconta cosa fare, come intervenire, con quali prospettive. Di seguito la traduzione di ampi stralci.

Il ruolo della Fondazione Gates

«In tempi normali, la Gates Foundation impiega più della metà delle sue risorse per ridurre i decessi per malattie infettive. Queste malattie sono la ragione per cui un bambino in un paese povero ha una probabilità 20 volte maggiore di morire prima dei cinque anni rispetto a uno in un paese ricco. La Fondazione investe nell’inventare nuovi trattamenti e vaccini per queste malattie e assicurarsi che vengano consegnati a tutti coloro che ne hanno bisogno. Le malattie includono HIV, malaria, tubercolosi, poliomielite e polmonite. Ogni volta che c’è un’epidemia come Ebola, SARS o Zika, lavora con i governi e il settore privato per aiutare a modellare i rischi e aiutare a galvanizzare le risorse per creare nuovi strumenti per fermare l’epidemia. È stato grazie a queste esperienze che nel mio discorso del TED del 2015 ho parlato del fatto che il mondo non è pronto per un’epidemia respiratoria. E purtroppo in seguito non è stato fatto abbastanza.

Ora che l’epidemia è arrivata ci sono molti sforzi in corso. Più di 100 gruppi stanno lavorando ai trattamenti e altri 100 ai vaccini. Stiamo finanziando un sottoinsieme di questi, monitorandoli tutti da vicino. È fondamentale guardare ogni progetto per vedere non solo le sue possibilità, ma anche le probabilità che possa essere dimensionato per aiutare il mondo intero.»

Quando torneremo alla normalità?

«È del tutto comprensibile che l’attenzione si stia rivolgendo a una sola domanda: “quando potremo tornare alla normalità?”

Il lockout ha causato un dolore incommensurabile per lavori persi, per le persone isolate e per il peggioramento delle disuguaglianze. Le persone hanno voglia di ricominciare.

Sfortunatamente, anche se abbiamo la volontà, non abbiamo la strada per farlo, non ancora.

Prima che possiamo tornare agli affari e alla vita come al solito, avremo bisogno di alcuni nuovi strumenti innovativi che ci aiutino a rilevare, trattare e prevenire il Covid-19.»

Un nuovo test per rilevare il coronavirus facile come i test di gravidanza fai da te

«Non possiamo sconfiggere un nemico se non sappiamo dove sia. Per riaprire l’economia, dobbiamo testare un numero sufficiente di persone per poter rilevare rapidamente i focolai emergenti e intervenire in anticipo. Non vogliamo aspettare che gli ospedali inizino a riempirsi e muoiano più persone.

L’innovazione può aiutarci ad aumentare i numeri. Gli attuali test del coronavirus richiedono che gli operatori sanitari eseguano tamponi nasali, il che significa che devono cambiare i loro dispositivi di protezione prima di ogni test. Ma la nostra fondazione sta supportando una ricerca che utilizza tamponi che possano essere utilizzati autonomamente dalle persone e che producono risultati altrettanto accurati. Questo approccio è più rapido e più sicuro, le autorità dovrebbero essere in grado di approvare il tamponamento a domicilio o in altri luoghi piuttosto che avere persone che rischiano ulteriori contatti in ospedale.

Un altro test diagnostico in fase di sviluppo funzionerebbe in modo molto simile a un test di gravidanza domiciliare. Ti farai il tampone al naso ma invece di inviarlo a un centro di elaborazione lo metterai in un liquido e poi lo verserai su una striscia di carta che cambierà colore se sarà presente il virus. Questo test potrebbe essere disponibile tra qualche mese.»

Fare i test alle persone giuste

«Abbiamo bisogno di un altro progresso nei test, ma dal punto di vista sociale, non tecnico: standard coerenti su chi debba essere testato. Se il paese non mette alla prova le persone giuste – lavoratori essenziali, persone sintomatiche e coloro che sono stati in contatto con qualcuno che è risultato positivo – allora stiamo sprecando una preziosa risorsa e potenzialmente perdendo grandi riserve per combattere il virus. Le persone che non hanno sintomi che non fanno parte di uno di questi tre gruppi non dovrebbero essere testate fino a quando non ci saranno abbastanza test per tutti. Viceversa le persone dei 3 gruppi andrebbero testate, tutte.»

Tracciare i contatti

«La seconda area in cui abbiamo bisogno di innovazione è la traccia dei contatti. Una volta che qualcuno risulta positivo, i funzionari della sanità pubblica devono sapere chi altro potrebbe aver contagiato.

Possiamo seguire l’esempio della Germania: intervistare tutti coloro che risultano positivi e utilizzare un database per assicurarci che tutti i loro contatti siano seguiti. Questo approccio è lungi dall’essere perfetto, perché fa affidamento sulla persona infetta per segnalare accuratamente i propri contatti e richiede un sacco di personale per dare seguito a tutti di persona. Ma sarebbe un miglioramento rispetto al modo sporadico in cui la traccia dei contatti viene ora fatta.

Una soluzione ancora migliore sarebbe l’adozione ampia e volontaria di strumenti digitali. Ad esempio, ci sono app che ti aiuteranno a ricordare dove sei stato; se mai sei positivo, puoi rivedere la cronologia o scegliere di condividerla con chiunque venga a intervistarti sui tuoi contatti. E alcuni hanno proposto di consentire ai telefoni di rilevare altri telefoni vicini utilizzando il Bluetooth ed emettendo segnali tra di loro. Se qualcuno risulta positivo, il telefono della persona positiva invierà un messaggio agli altri telefoni e i loro proprietari dovranno essere sottoposti a test. Se la maggior parte delle persone scegliesse di installare questo tipo di applicazione, probabilmente sarebbe di aiuto.»

Gli studi per il trattamento del covid-19

Naturalmente, tutti coloro che risultano positivi al test vorranno immediatamente conoscere le opzioni di trattamento. Tuttavia, in questo momento, non esiste alcun trattamento per COVID-19. L’idrossiclorochina, che agisce modificando il modo in cui il corpo umano reagisce a un virus, ha ricevuto molta attenzione. La nostra fondazione sta finanziando una sperimentazione clinica che fornirà un’indicazione se funziona su COVID-19 entro la fine di maggio e sembra che i benefici saranno nella migliore delle ipotesi modesti.

Ma diversi candidati più promettenti sono all’orizzonte. Uno prevede il prelievo di sangue da pazienti che si sono ripresi da Covid-19, assicurandosi che sia privo del coronavirus e di altre infezioni e somministrando il plasma (e gli anticorpi che contiene) alle persone malate. Diverse grandi aziende stanno lavorando insieme per vedere se questo ha successo.

Un altro tipo di candidato come farmaco prevede l’identificazione degli anticorpi più efficaci contro il nuovo coronavirus e la loro produzione in laboratorio. Se funziona, non è ancora chiaro quante dosi potrebbero essere prodotte; dipende dalla quantità di materiale anticorpale necessaria per dose. Nel 2021, i produttori potrebbero essere in grado di effettuare da 100.000 trattamenti a molti milioni.

Se tra un anno le persone parteciperanno a grandi eventi pubblici – come giochi o concerti in uno stadio – sarà perché i ricercatori hanno scoperto un trattamento estremamente efficace che fa sentire tutti al sicuro di poter uscire di nuovo. Sfortunatamente, in base alle prove che ho visto finora, probabilmente troveranno un buona protezione, ma non una che garantisca al 100%.»

La corsa alla ricerca del vaccino

Ecco perché dobbiamo investire in una quarta area di innovazione: fare un vaccino. Ogni mese in più necessario per produrre un vaccino è un mese in più in cui l’economia non può tornare completamente alla normalità.

Il nuovo approccio di cui sono più entusiasta è noto come un vaccino RNA.

A differenza di un vaccino antinfluenzale, che contiene frammenti del virus dell’influenza in modo che il sistema immunitario possa imparare ad attaccarli, un vaccino con RNA fornisce al tuo corpo il codice genetico necessario per produrre frammenti virali da solo. Quando il sistema immunitario vede questi frammenti, impara come attaccarli. Un vaccino RNA essenzialmente trasforma il tuo corpo nella propria unità di produzione del vaccino.

Ci sono almeno altre cinque ricerche che sembrano promettenti. Ma poiché nessuno sa quale funzionerà, alcune di esse devono essere finanziate in modo che possano avanzare tutti alla massima velocità contemporaneamente.»

Pensare alla futura distribuzione del vaccino

«Anche prima che esista un vaccino sicuro ed efficace, i governi devono capire come distribuirlo. I paesi che forniscono il finanziamento, i paesi in cui vengono condotti i processi di sviluppo e quelli più colpiti avranno tutti una buona ragione per cui dovrebbero ricevere la priorità. Idealmente, ci dovrebbe essere un accordo globale su chi dovrebbe ottenere prima il vaccino, ma, dato il numero di interessi in competizione tra loro, è improbabile che ciò accada. Chiunque risolva equamente questo problema avrà fatto un grande passo avanti.»

Bill Gates in una recente intervista ha dichiarato che metterà a disposizione tutto il supporto economico e logistico necessario perché vengano realizzate miliardi di dosi del vaccino nel minor tempo possibile, senza che nessuno ci speculi sopra: il vaccino deve essere un “bene comune”.

Verso la “fase 2”

«La maggior parte dei paesi sviluppati entrerà nella seconda fase dell’epidemia nei prossimi due mesi. In un certo senso, è facile descrivere questa fase successiva. È semi-normale. Le persone potranno uscire, ma non così spesso e non in luoghi affollati. Immagina ristoranti che ospitano persone distanziate e aeroplani dove ogni posto di mezzo è vuoto. Le scuole dovranno essere riaperte, ma non puoi riempire uno stadio con 70.000 persone. Le persone lavoreranno e spenderanno, ma non tanto quanto  prima della pandemia. In breve, i tempi saranno anormali ma non anormali come durante la prima fase.

Le regole su ciò che è consentito dovrebbero cambiare gradualmente in modo da poter vedere se il livello di contatto stia iniziando ad aumentare il numero di infezioni. I paesi meno evoluti saranno in grado di apprendere da altri paesi che dispongono di sistemi di test efficaci per comprendere quando sorgono problemi.»

Il caso “Microsoft China”

«Un esempio di riapertura graduale è Microsoft China, che ha circa 6.200 dipendenti. Finora circa la metà sta andando al lavoro. Stanno continuando a fornire supporto ai dipendenti che vogliono lavorare a casa. Insistono che le persone con sintomi restino a casa. Richiedono mascherine, disinfettanti per le mani e pulizia più intensiva. Anche al lavoro, applicano le regole di distanza e consentono viaggi di lavoro solo per motivi eccezionali. La Cina è stata conservatrice riguardo all’apertura e finora ha evitato qualsiasi rimbalzo significativo del virus.»

Il difficile percorso della transizione alla “fase 2”

Il principio di base dovrebbe essere quello di consentire attività che hanno un grande beneficio per l’economia o il benessere umano ma che presentano un piccolo rischio di infezione. Ma mentre scavi nei dettagli e guardi attraverso l’economia, l’immagine diventa rapidamente complicata. Non è semplice come dire “puoi fare X, ma non Y.” L’economia moderna è troppo complessa e interconnessa per questo.

Ad esempio, i ristoranti possono tenere i commensali a due metri di distanza, ma avranno una catena di fornitura efficiente e senza rischi per i loro approvvigionamenti? Saranno redditizi con questa capacità ridotta? L’industria manifatturiera dovrà cambiare le fabbriche per tenere i lavoratori più distanti. La maggior parte delle fabbriche sarà in grado di adattarsi alle nuove regole senza una grande perdita di produttività? Ma come lavorano le persone impiegate in questi ristoranti e fabbriche? Prendono un autobus o un treno? E i fornitori che spediscono pezzi in fabbrica? E quanto le aziende dovrebbero insistere affinché i loro dipendenti si presentino al lavoro? Tornare al lavoro in questo contesto può essere considerato un obbligo?

Non ci sono risposte facili a queste domande. Alla fine, i leader a livello nazionale, regionale e locale dovranno fare dei compromessi in base ai rischi e ai benefici dell’apertura di varie parti dell’economia.»

La pandemia definirà la nostra era

«La seconda guerra mondiale fu il momento decisivo per la generazione dei miei genitori. Allo stesso modo, la pandemia di coronavirus – la prima in un secolo – definirà questa era. Ma c’è una grande differenza tra una guerra mondiale e una pandemia: tutta l’umanità può lavorare insieme per conoscere la malattia e sviluppare la capacità di combatterla. Con gli strumenti giusti a portata di mano e un’implementazione intelligente, alla fine saremo in grado di dichiarare la fine di questa pandemia e rivolgere la nostra attenzione su come prevenire e contenere la prossima senza farci trovare nuovamente impreparati.

E ci sono così tanti eroi da ammirare in questo momento, inclusi gli operatori sanitari in prima linea. Quando il mondo alla fine dichiarerà la pandemia finita, dovremo ricordarlo e ringraziarli tutti per questo.»

Immagine: Centro “Bill and Melinda Gates Foundation”

Bruno Patierno

Bruno Patierno

Mi occupo di marketing e di comunicazione. L’impresa più folle e istruttiva è stata fare l’Assessore a Napoli. Attualmente il mio maggiore interesse professionale è coordinare assieme all’amico Jacopo Fo il Gruppo Atlantide e in mezzo a questo c’è anche fare il project designer di People For Planet. Ne sono molto orgoglioso.

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